A pesar de que los gallegos somos un pueblo que, sobre todo en la zona costera, hemos vivido toda nuestra historia directamente frente al mar, no deja de sorprendernos el desconocimiento general sobre este medio y sus peculiaridades.

Planteamos aquí unas cuantas páginas en las que intentamos explicar lo básico sobre el océano, sus características y sus habitantes. Deseamos que, dentro de su simplicidad, estos apuntes sirvan, por lo menos, para despertar el deseo de conocer algo más sobre un universo tan hermoso y desconocido como es el de los océanos que nos rodean y que, en muchísimos casos, nos sirven de medio de vida.

Las ideas que a continuación reproducimos nos parecen perfectas para comenzar a deslindar campos en terrenos tan amplios y complicados como lo puedan ser el de la oceanografía o el de la biología marina. Tan confusos a veces sus límites que, demasiado a menudo, provocan discusiones incluso entre los expertos.

"La ciencia que se ocupa del estudio de las características del mar en su conjunto se denomina oceanografía o, con una acepción más amplia, oceanología. Más que una ciencia en sí misma, se trata de un sistema de aplicación de otras ciencias tales como la geología, la geografía, la química, la física y la biología, indispensables para el estudio global y correlacionado de los fenómenos que caracterizan el ambiente marino. La oceanografía se ocupa de la constitución geológica de las cuencas oceánicas y de sus sedimentos, de las relaciones entre hidrosfera y atmósfera, de los constituyentes químicos, de la temperatura y del movimiento de las aguas, de los organismos y de sus relaciones con el ambiente físico. Por ello tiene un carácter enciclopédico y se subdivide en tres ramas principales: oceanografía física, oceanografía química y oceanografía biológica. Esta última disciplina ha de considerarse un sector de la biología marina, y más concretamente el que se refiere al estudio de las relaciones entre organismos y las condiciones físicas de los océanos, para la caracterización desde el punto de vista biológico de fenómenos concretos como, por ejemplo, la determinación del movimiento de las masas de agua o su temperatura, o la importancia de los organismos en los ciclos biológicos de los océanos.

Así pues, la biología marina ocupa un campo bastante más extenso que el de la oceanografía biológica porque sitúa en el centro de la atención el aspecto biológico de los problemas; efectivamente, estudia los organismos del mar y sus relaciones con especial atención a la morfología, la fisiología, la evolución y la distribución en relación al ambiente físico y químico. Al igual que ocurre con la oceanografía, la biología marina no se puede considerar una ciencia autónoma porque deriva de la concurrencia de una extensa serie de disciplinas pertenecientes a la biología ya a la oceanografía física y química y representa la integración de dichas disciplinas en el contexto amplio que se refeiere al ecosistema marino. Por lo tanto, a través de la coordinación de las diversas ramas de la biología y de la oceanografía, la biología marina se ocupa de los temas que se refieren a la vida en el mar en todos sus variados aspectos, y se vale de tecnologías que proporcionan medios cada vez más eficientes, tanto para la investigación en el laboratorio como para la que se desarrolla directamente en el mar.

La biología marina nació como ciencia básica, pero con el aumento creciente de la presión humana sobre el mar se ha ido desarrollando asimismo en muchos sectores aplicados relacionados con la contaminación y su evaluación, con la conservación del ambiente y con la evaluación y gestión de la pesca. Se trata de problemáticas estrechamente ligadas a los temas fundamentales de la biología marina, y por ello deben considerarse parte integrante de esta ciencia. Desde el punto de vista operativo, por lo tanto, el conocimiento de la biología marina es una condición indispensable para abordar los temas de la conservación del mar y del mantenimiento y mejora de sus recursos."

[G. Cognetti, M. Sarà y G. Magazzú. Biología marina. Barcelona: Editorial Ariel, 2001]

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La vida en la zona intermareal