Qué

es

Microbiología?

 

 

La palabra Microbiología se compone, etimológicamente, de 3 palabras de raíz griega:

mikros (= muy pequeño), bios (= vida), logos (= ciencia, estudio)

y significa pues literalmente: "ciencia o estudio de la vida pequeña"

Según ésto, podemos definir la microbiología como la ciencia que estudia los microorganismos, o sea, los seres vivos que son tan pequeños que no son observables a simple vista, dicho de otra manera, los organismos microscópicos o microorganismos. Éstos microorganismos incluyen seres vivos pertenecientes a varios grupos: procariotas (bacterias y archaea), eucariotas (hongos, microalgas y protozoos) y virus (no celulares).

Visto lo anterior, se puede decir que, en realidad, la microbiología se compone de varias sub-disciplinas interrelacionadas que, a su vez, pueden considerarse perfectamente de forma individual. Entre estas disciplinas, además de las más clásicas que estudían específicamente las Bacterias (Bacteriología), los Virus (Virología) o los Hongos (Micología), podemos citar otras como: Inmunología (estudio del sistema inmune y cómo funciona para protegernos de organismos y/o substancias dañinas producidas por ellos), Microbiología Clínica (estudio de los microorganismos que causan enfermedades y el proceso de esas enfermedades), Genética Microbiana (estudio de la función de los genes de los microorganismos, su expresión y regulación), Fisiología Microbiana (estudio de los mecanismos bioquímicos dentro de los microbios), Microbiología ambiental (el estudio de los microorganismos en el medio ambiente), Microbiología industrial (características de los microorganismos de interés industrial), etc. etc.

Los microorganismos, dice T. D. Brock, "son un grupo grande y diverso de seres vivos que pueden existir como células individuales o como agrupaciones simples de células. Las células microbianas son, en este sentido, distintas de las células de animales y plantas, puesto que estas últimas no son capaces de vivir aisladas en la naturaleza si no es en grupos característicos (tejidos ...). Una célula microbiana sola es, generalmente, capaz de llevar a cabo los procesos vitales de crecimiento, respiración y reproducción con independencia de otras céIulas del mismo tipo o de tipo diferente" (Existen excepciones a esta afirmación: los Virus, que se estudiarán de forma independiente).

Los microorganismos están presentes por todas partes a nuestro alrededor en ingentes cantidades y, a pesar de sus aspectos más negativos, son absolutamente necesarios para el desarrollo de la vida en este planeta -para cada ecosistema conocido- incluyendo el ecosistema humano. Sin ellos, no habría ninguna vida en la tierra, tal y como actualmente entendemos la vida.

Con el paso del tiempo han evolucionado para adaptarse a prácticamente cualquier medio ambiente, por hostil que pueda parecer. Por sus propias características, en relación a los "seres superiores", sus ciclos vitales son en general inmensamente rápidos y cortos.

Un claro ejemplo de esa tremenda capacidad de adaptación a "prácticamente cualquier ambiente" lo tenemos en el caso de los denominados "microorganismos extremófilos", muy bien representados por las Archaebacterias, de reciente descubrimiento como tales por Woese, la mayoría de las cuales son capaces de vivir en condiciones tan extremas de temperatura, acidez, presión, etc, que resultan totalmente impensables para la mayoría de los seres vivos. (ver: Microorganismos extremófilos) (ver: Archaebacterias)

El estudio de los microorganismos comprende el conocimiento de su forma, estructura, reproducción, fisiología, metabolismo e identificación. Trata de su distribución en la naturaleza, de sus relaciones recíprocas y con los demás seres vivos, de los efectos beneficiosos o perjudiciales para el hombre y los demás seres vivos y de las transformaciones físicas y químicas que ejercen en su medio circundante.

El gran microbiólogo ruso Sergei Winogradsky (1856-1953), desarrollador de la idea de la autotrofía quimiolitotrófica en ciertos microorganismos, dedicó parte de su vida al estudio de las bacterias del azufre y del nitrógeno. Diseñó un sencillo experimento de laboratorio en el que se puede observar perfectamente la diversidad de las comunidades microbianas, sus relaciones profundas con el hábitat circundante y sus propias interrelaciones. Podemos verlo en la columna de Winogradsky.

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