Personajes importantes del mundo de la ciencia

Ignác Fülöp Semmelweis

Ignác Fülöp Semmelweis (1818-1865), ginecólogo húngaro que descubrió cómo prevenir la transmisión de la fiebre puerperal a las madres, e introdujo la profilaxis antiséptica en la medicina. Nacido en Buda, tras estudiar en las universidades de Pest y Viena, Semmelweis se convirtió en profesor ayudante de la maternidad del Hospital General de Viena. En la década de 1840, la fiebre puerperal o postparto, una infección bacteriana del aparato genital femenino producida tras el alumbramiento, costaba la vida hasta a un 30 % de las mujeres que daban a luz estando internadas, mientras que la mayoría de quienes lo hacían en sus hogares permanecían relativamente indemnes.

Semmelweis se dio cuenta de que las mujeres que eran examinadas por estudiantes de medicina que no se habían lavado las manos tras abandonar las salas de autopsia, mostraban una tasa de mortalidad mucho más elevada. Cuando un colega suyo murió a consecuencia de una infección tras cortarse con un escalpelo, Semmelweis llegó a la conclusión de que la fiebre puerperal era séptica y contagiosa. Ordenó que los estudiantes se lavaran las manos con agua de cal clorada y consiguió reducir la tasa de mortalidad por maternidad del 12,24 al 1,27 % en dos años.

No obstante, Semmelweiss tuvo que enfrentarse a una feroz oposición por parte de los funcionarios sanitarios y, debido también a sus actividades políticas, abandonó Viena en 1850, y se dirigió a la Universidad de Pest, donde fue nombrado catedrático de obstetricia del hospital universitario. A pesar de haber introducido la antisepsia y de haber reducido la tasa de mortalidad por fiebres puerperales a un 0,85 %, los descubrimientos y publicaciones de Semmelweis se enfrentaron a la oposición de las autoridades sanitarias, tanto en Hungría como en el extranjero. Tras sufrir una crisis nerviosa, ingresó en un manicomio de Viena, donde falleció a causa de una infección que había contraído durante una intervención realizada con anterioridad.

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